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Code Noir

Über die museale Aufarbeitung des Sklavenhandels in Nantes

von
11.09.2017
5 Minuten
Ein aufgeschlagenes Buch aus dem 17. Jahrhundert.

Information ist nicht immer gleichbedeutend mit Wissen. Auch wenn klar ist, dass es den Sklavenhandel gab, auch wenn sich heute alle vernünftigen Menschen einig sind, dass der Dreieckshandel eine erschreckende Tatsache war, und erwiesen ist, dass über vier Jahrhunderte 13 Millionen Menschen von Afrika nach Nord- und Südamerika zwangsverschifft wurden, entzieht sich die Bedeutung dieser historischen Tatsache und ihrer Folgen dem Bewusstsein. Mag sein, dass der eine oder die andere Besucher:in der documenta 14 den in der Neuen Galerie ausgestellten Code Noir zur Kenntnis genommen hat. Das Gesetzbuch sollte seit 1685 den Umgang mit den Sklaven in den Kolonien regeln. In Kassel ist ein Exemplar auf einem Sockel ausgestellt, umgeben von zeitgenössischer afrikanischer Kunst. Das Gestern und das Heute wurden kurzgeschlossen. Aber löste dieser Hinweis auf die perfide rechtliche Regelung der Sklaverei mehr aus als momentane Betroffenheit?

In Deutschland ist im Sommer 2017 mit etwas Verspätung die Kolonialismusdebatte entbrannt. Anlass war die in vielen Punkten widersprüchliche Konzeption des Humboldt-Forums in Berlin, wo ab 2019 die ethnologischen Sammlungen der Staatlichen Museen Berlin gezeigt werden sollen. Die Politik ergeht sich in Absichtserklärungen, Geschichte aufzuarbeiten. Aber wie kann ein verantwortungsvoller Umgang mit dem kolonialen Erbe überhaupt erreicht werden? In Frankreich dauerte die gesellschaftliche Aufarbeitung viele Jahre und ist bis heute zu einer Herausforderung für die Museen geworden.

Beispiel Nantes: Im Shop des Stadtmuseums gibt es für drei Euro den Code Noir im Miniaturformat zu kaufen, mit einer Einführung von Christiane Taubira, französische Justizministerin von 2012 bis 2016. Sie stammt aus Französisch-Guayana und ist Namensgeberin des Loi Taubira, in dem Frankreich 2001 die Sklaverei und den Sklavenhandel als Verbrechen gegen die Menschlichkeit anerkannte. Ein in Leder gebundenes Exemplar aus dem 17. Jh. gehört auch zur Dauerausstellung des Stadtmuseums in Nantes, und hier stimmt der Kontext. Von der Stadt an der Loiremündung starteten 43 Prozent aller französischen Sklavenschiffe mit Ziel Westafrika. Dort nahmen sie die von Einheimischen gejagten und an die Europäer verkauften Gefangenen an Bord, um sie als Arbeitskräfte zu den Plantagen in den Kolonien zu transportieren.

Zeichnung, die vorgibt, wie der Platz unter Deck eines Schiffes für den Transport von Sklaven optimal genutzt werden kann.
Ladeplan des Sklavenschiffs Marie-Séraphique, deren Fahrt am 25. August 1769 begann und am 16. Dezember endete. (Detail) Musée d’histoire de Nantes
drei Bücher auf einem Tisch
Die Miniaturausgabe des Code Noir enthält neben der Einleitung von Christiane Taubira mehrere Versionen des Code Noir, deshalb der Titel Codes Noirs.
Grafik mit verschiedenen Tabellen
Zeitgenössische Darstellung der Finanzen und des Handels im französischen Teil von St. Domingo im Dezember 1790. Danach umfasste die Bevölkerung damals 38 360 freie Weiße, 8 370 befreite Schwarze und 455 000 Sklaven.

Der Sklavenhandel verhalf der Region Nantes bis Mitte des 19. Jahrhunderts zu Wohlstand und Reichtum. Nicht nur die Kaufleute profitierten, sondern auch die Schiffsbauer, das Handwerk und die Expeditionsausrüster. Manufakturen, die Stoffe als Tauschware herstellten oder Fußfesseln aus Eisen schmiedeten, brauchten sich um mangelnde Nachfrage nicht zu sorgen. Zwar existierte eine Société des amis des Noirs in der Stadt, doch konnte diese die Dynamik des prosperierenden Handels nicht im Ansatz stoppen. In der Ausstellung erinnert eine dekorierte Fayence-Schüssel an die noble Vereinigung. Sie zeigt das Bild eines auf Knien bittenden Gefangenen, überwölbt mit dem Schriftzug „Bin ich nicht ein Mensch und euer Bruder?“

In einem langen Prozess, nicht ohne Widerstand weiterhin mächtiger Familien, setzte sich Nantes – wie übrigens auch Bordeaux – mit seiner dunklen Vergangenheit auseinander. Es begann 1985 mit dem Plan der Association Nantes, anlässlich des 300. Jahrestag des Code Noir die Erforschung der Kolonialgeschichte zu beginnen und mit Veranstaltungen an die Öffentlichkeit zu gehen. Doch die Stadtverwaltung weigerte sich, das Projekt zu finanzieren und provozierte damit eine – am Ende fruchtbare – Debatte um die Aufarbeitung der Vergangenheit. Acht Jahre später lief eine erfolgreiche Sonderausstellung zu dem Thema im Stadtmuseum Nantes, 1998 erschien die bis heute nachgefragte Studie Nantes au temps de la traite des Noirs des Historikers Olivier Pétré-Grenouilleau, der auch aus Nantes stammt. 2007 wurden erste Räume in der Dauerausstellung des Stadtmuseums zum Thema eingerichtet, heute ist der atlantische Sklavenhandel eines der Schwerpunkt-Themen des 2016 neu eingerichteten Hauses.

Vermittlung erfolgt auf vielen verschiedenen Ebenen. Kurze Filme zeigen Episoden aus der Kolonialzeit, die nicht immer eine Erfolgsgeschichten waren. So scheiterte eine der ersten Expeditionen 1707, weil die L’Hercule vor der Elfenbeinküste in eine Auseinandersetzung mit einem holländischen Schiff geriet. Von Kanonenkugeln getroffen, explodierte der französische Segler, und ein Großteil der Besatzung kam ums Leben. In der Regel aber ist die Darstellung des minutiös geplanten atlantischen Dreieckhandels nüchtern dokumentiert. Schiffsmodelle, Seekarten, Druckgrafiken und Gemälde liefern Puzzleteile, um die Gründe zu verstehen, die den Menschenhandel unverzichtbar erschienen ließen. Schnell wird klar, dass die Geschichte Europas ohne koloniale Ausdehnung eine andere gewesen wäre. Eine Zuckerdose ist nicht mehr nur ein schön dekoriertes Gefäß, sondern ein Hinweis auf den durch den Sklavenhandel ermöglichten Rohrzuckeranbau auf den Antillen.

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Die Abbildung zeigt eine getuschte Zeichnung. Zu erkennen ist ein Segelboot vor dem Strand mit Palmen und Menschen, die in ein Ruderboot am Strand einsteigen.
Die lavierte Zeichnung aus der ersten Hälfte des 19. Jahrhunderts zeigt eine Szene an der afrikanischen Küste. Nach dem Verbot des Sklavenhandels nahmen die Schiffe nur noch kleinere Gruppen von gefangenen Menschen an abgelegenen Stellen auf und mieden die großen Forts.
Ein floraler Stoff und die dazugehörigen Druckstöcke in einer Wandvitrine.
In Nantes hergestellte bedruckte Stoffe dienten im Sklavenhandel als Tauschware.
Blick in einen mit Holz vertäfelten Raum mit Vitrinen und Bilderrahmen für Archivmaterial.
Auf den in das Ausstellungsdisplay eingebetteten Monitoren laufen animierte Filme oder Audio-Beiträge – wählbar entsprechend Thema und Sprache.

Effizienz war schon damals im Handel oberstes Gebot: Der penibel ausgeführte Ladeplan der Marie-Seraphique gibt nicht nur die optimale Anordnung der Fässer vor, sondern auch die der 650 in Seitenlage eng aneinander gedrängten Gefangenen. Im Code Noir werden die Sklaven als Sachen bezeichnet, als meuble, die zwar bei Krankheit ärztlich zu versorgen, aber nach dreimaligem Fluchtversuch mit dem Tode zu bestrafen seien. Damit die menschliche Fracht die wochenlange Seereise durchhielt, wurden regelmäßig Waschungen durchgeführt, das Deck von den Gefangenen selbst gereinigt, die Verpflegung einige Tage vor Einlauf in den Zielhafen aufgestockt. Die Überfahrten liefen nicht ohne Aufstände, Selbstmorde und Bestrafungen ab, das Leid war unvorstellbar.

Illegaler Sklavenhandel in Nantes

Die Präsentation verschweigt nichts, prangert aber auch nichts an. Bereits seit dem 15. Jahrhundert waren Araber und Portugiesen im Sklavenhandel aktiv, zeitweise überflügelten die Engländer alle Konkurrenten. Eigentlich hatten die Kolonisten mittellose Franzosen als Arbeitskräfte in die Kolonien locken wollen, doch reichte die Zahl der Engagés bei weitem nicht aus. Die Konkurrenz zu anderen Ländern und der Sog wirtschaftlichen Erfolgs machten Vermittler und Händler unempfindlich für ihr brutales Geschäft. Ihr Wohlstand hing von der Ausbeutung der Kolonien ab, es schien keine Alternative zu geben. Selbst als im Zuge der Französischen Revolution die Sklaverei abgeschafft wurde, setzen sich Unternehmer aus Nantes dafür ein, dass Freiheit und Gleichheit für die Gefangenen in den Kolonien nicht gelten dürfe. Auch nach weiteren Verboten trieben sie den Handel illegal weiter.

Aufbegehren wie Hoffnungslosigkeit der Gefangenen versinnbildlicht die 2011 eröffnete Gedenkstätte in Nantes, die an die Abschaffung der Sklaverei erinnert. Am Quai de la Fosse, wo einst Sklavenschiffe mit harmlosen Namen wie Le Prudent, (Der Umsichtige), La Légère (Die Leichte) oder Les Trois Maries (Die drei Marien) für ihre Reise nach Afrika Proviant und Tauschwaren luden, müssen die Besucher auf das Niveau jener Decks hinabsteigen, wo vermutlich auf der Passage von Afrika in die Kolonien Hunderte von Menschen zusammengepfercht in Ketten lagen. Beim Abschreiten der langen Zeitleiste, der zähen Geschichte um die Abschaffung der Sklaverei, dringt den Besuchern das Geräusch des an die Kaimauer schwappenden Wassers und der eigenen Schritte auf den Holzplanken in die Ohren. Die transparenten Schrifttafeln ragen aus dieser Unterwelt hinauf auf das Straßenniveau, wo sie ihren Zweck jedoch noch nicht preisgegeben haben. Nur im Bauch des imaginären Schiffes sind jene Zitate zu lesen, die den Willen dokumentieren, den Menschenhandel zu beenden. Nach Schätzungen der Vereinten Nationen sollen noch heute 200–250 Millionen Menschen – darunter viele Kinder – in Sklaverei oder der Sklaverei ähnlichen Verhältnissen leben.

Eine lange Geschichte ist also mit einem auf der documenta 14 als gedankliche Duftmarke platzierten Exponat wie dem Code Noir verbunden. Aber vielleicht hat der Anblick des Buches bei dem einen oder anderen auch Neugierde erzeugt und Nachforschungen in Gang gesetzt. Um aber Breitenwirkung zu erzielen braucht es Museen, die anschaulich machen, wie in der Vergangenheit Ökonomie und Unterdrückung eine unselige Alliance eingegangen sind. Auch in Frankreich ist die Debatte übrigens noch nicht beendet, sondern hat eine neue Wendung genommen. Auf Guadeloupe hat sich, wie Die Welt berichtete, die Bevölkerung vehement gegen das vor zwei Jahren eingeweihte, 85 Millionen teure Zentrum zum Gedenken an den Sklavenhandel in der Karibik gewandt. Die Besinnung auf die Vergangenheit würde sie nicht weiterbringen, war der Tenor, was Not tue, seien Mittel, um die 50-prozentige Jugendarbeitslosigkeit einzudämmen.

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Carmela Thiele

Carmela Thiele

Carmela Thiele schreibt als Journalistin über Kunst und Kultur.


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Die Museen sind in einem tektonischen Verschiebeprozess begriffen. Sie erfüllen als Gatekeeper des Wissens eine wichtige gesellschaftliche Rolle, bieten aber auch multiple Erfahrungsräume und dienen als praktisches Labor des Denkens. DebatteMuseum verfolgt diesen Prozess der Veränderung und der Reorganisation. Das Online-Magazin berichtet seit 2017 über die vielfältige Museumsszene, neue Ausstellungsformen und Vermittlungsstrategien. Es schreiben Carmela Thiele und Gäste.

Nach Katrin Ströbel und Clemens von Wedemeyer hat Bettina Munk das aktuelle Titelbild für DebatteMuseum zur Verfügung gestellt. Es zeigt die Installation ORIGIN Computer animation und Drawing Series Planetesimale P_1 in der Ausstellung Drawing Rooms Hamburger Kunsthalle 2016. 

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